CEO Etihad Airways: “Investeren in succes is geen misdaad, concurrentie hinderen zou dat wel zijn”

CEO Etihad Airways: “Investeren in succes is geen misdaad, concurrentie hinderen zou dat wel zijn”

Donderdag 26 maart 2015 — “De donkere wolken van protectionisme die boven de luchtvaartindustrie hangen in Europa en de Verenigde Staten, vormen een belangrijk risico voor de miljoenen reizigers die voordeel halen uit de ruimere keuze.” Dat zei James Hogan, president en CEO van Etihad Airways, vandaag tijdens een speech in Londen.

In zijn toespraak voor de Aviation Club zei James Hogan dat internationale toezichthouders moeten erkennen dat “investeren in succes geen misdaad is, maar dat het hinderen van concurrentie dat wel zou zijn”. Hij hield die toespraak een week nadat luchtvaartmaatschappijen uit Europe en de Verenigde Staten opnieuw de snelle groei van Etihad Airways in het afgelopen decennium aanvielen.

“Donkere wolken van protectionisme verzamelen boven Europa en de Verenigde Staten”, zei hij. “Vijf reusachtige luchtvaartmaatschappijen proberen de deur achter zich dicht te trekken nadat ze jarenlang hun eigen gang konden gaan. Wanneer deze gevestigde luchtvaartmaatschappijen daarin slagen, zijn de echte verliezers de miljoenen reizigers die nu hun voordeel halen uit de ruimere keuze.”

Volgens James Hogan heeft de aandeelhouder van Etihad Airways, de regering van Abu Dhabi, ervoor gekozen om te investeren in een nieuwe luchtvaartmaatschappij omdat verschillende factoren voor nieuwe mogelijkheden zorgden. “Het emiraat zag in welke mogelijkheden de nieuwe wereldeconomie bood op vlak van internationale handel. De geografische positie van Abu Dhabi en de moderne luchtvaarttechnologie zorgen ervoor dat bijna elke bestemming ter wereld slechts één vlucht verwijderd is”, zegt hij.

Het resultaat, zegt James Hogan, is een luchtvaartmaatschappij die in 2014 gegroeid is tot 14,8 miljoen passagiers, met een netwerk dat 111 bestemmingen telt.

“Om die snelle groei te bereiken in een industrie die zo’n hoge instapkosten heeft, was een aanzienlijke investering nodig”, zegt James Hogan. “De aandeelhouder van Etihad Airways, de regering van Abu Dhabi, heeft in ons geïnvesteerd in de vorm van eigen vermogen en leningen. Daar zijn we altijd heel open over geweest.”

“De aandeelhouder wist dat er aanzienlijke bedragen nodig waren. Hij probeerde ten slotte een nationale luchtvaartmaatschappij op te richten in 2003, decennia na de meeste regeringen. Hij investeerde in een ongelooflijk kapitaalintensieve industrie die aanzienlijke investeringen vereist. Uiteraard in vliegtuigen en motoren, maar ook in minder vanzelfsprekende zaken zoals mensen, opleidingen, technologie, gebouwen,… Alles moest van nul worden opgebouwd.”

“Om ook maar enigszins kans te maken op succes, moest Etihad Airways uitgroeien tot een onderneming die de concurrentie aankon met netwerken van luchtvaartmaatschappijen die al jaren vlogen én al decennia lang zelf werden gesteund door de overheid, via investeringen en beschikbare infrastructuur.”

“Om een serieuze speler te worden in de luchtvaart, moet een zeer, zeer hoge instapprijs worden betaald. Onze aandeelhouders hebben erg duidelijke parameters bepaald voor die investering. De luchtvaartmaatschappij moest binnen de tien jaar winstgevend worden. En op lange termijn moeten we return opleveren.”

“Omdat we hebben voldaan aan die voorwaarden, omdat we sneller zijn gegroeid en succesvoller zijn dan in onze oorspronkelijke doelstellingen, heeft onze aandeelhouder zijn investering verhoogd en geïnvesteerd in succes. Net zoals elke andere rationele aandeelhouder zou doen.”

“Onze aandeelhouder mag dan nationaal zijn, wanneer het aankomt op geld is hij zeer, zeer rationeel”, zei James Hogan.

Hij stelde zich ook vragen bij de claims van de luchtvaartmaatschappijen die actie voeren tegen Etihad Airways.

“Sommige luchtvaartmaatschappijen die ons aanvallen, beweren dat ze marktaandeel verliezen. We hebben daar onderzoek naar gevoerd. De volledige, gedetailleerde studie is nog niet afgerond, maar uit onze eerste studies blijkt alvast dat die claims kloppen. Dat geven we toe!”

“Maar dat zogenaamde verlies aan marktaandeel leidt ook tot duizenden nieuwe passagiers voor diezelfde luchtvaartmaatschappijen, dankzij de marktstimulatie die wij bieden.”

“Ze krijgen een kleiner stuk, dat klopt. Met dan wel een kleiner stuk van een grotere taart. En die grotere taart is het bewijs dat meer mensen in staat zijn om te reizen – meer consumenten behalen voordeel uit de concurrentie.”

James Hogan vond het veelzeggend dat British Airways niet meedoet met de andere gevestigde luchtvaartmaatschappijen in de aanval tegen Etihad Airways.

“Er is één internationale luchtvaartmaatschappij die niet heeft geklaagd over de nieuwe concurrentie van de Golf-maatschappijen, en dat is British Airways. British Airways is een bedrijf dat werd gevormd tijdens decennia vol hevige concurrentie – zowel in het binnenland als in Europa en de rest van de wereld. Willie Walsh klaagt niet wanneer hij nieuwe concurrenten op de markt ziet verschijnen. Hij gaat gewoon de uitdaging aan.”

James Hogan eindigde zijn speech door te zeggen dat het debat uiteindelijk draait rond concurrentie. “Wanneer het erop aankomt, wil de markt concurrentie. Dat is alleszins wat de consument wil. Mensen willen een keuze kunnen maken wanneer ze reizen. Een keuze betekent dat dingen zullen blijven verbeteren. Dat is het geval wanneer je je in Abu Dhabi bevindt, of in Londen, Manchester of Edinburgh.”

“Het is in ieder geval wat de bredere economie wil. Luchtvaartroutes stimuleren handel en toerisme. Handel en toerisme stimuleren economische groei. Elke luchtroute is tientallen of honderden miljoenen waard in economisch belang. We weten dat dat geldt Abu Dhabi, want dat blijkt uit gedetailleerde economische analyse.”

“Maar het geldt ook voor elke andere bestemming waar we naartoe vliegen. Er is een reden waarom Manchester zo bereid is om onze tweede dagelijkse vlucht te ondersteunen. Er is een reden waarom Edinburgh zo tevreden is dat we dit jaar starten met rechtstreekse dagelijkse vluchten. Er is een reden dat Heathrow zo tevreden is dat we tegen het einde van dit jaar met A380s vliegen op alle drie onze dagelijkse vluchten.”

“En dat moet zijn waar alle luchtvaartmaatschappijen naar streven. Bijna altijd doet concurrentie de markt uitbreiden. Misschien krijgen we allemaal een kleiner stukje – maar als de taart groter is, haalt iedereen daar zijn voordeel uit.”